Evolución

EL ADÁN DE LOS GATOS

29/6/2007 ÁRBOL FILOGENÉTICO DEL ‘FELIS SYLVESTRIS’
El Adán de los gatos
• Los felinos domésticos actuales proceden de unos linajes salvajes que vivieron en Oriente Próximo hace 100.000 años
ANTONIO MADRIDEJOS. BARCELONA
Todos los gatos domésticos de la actualidad, desde el más mimado hasta el más rebelde y desde el más oscuro hasta el más blanco, con cola o sin cola, proceden de una estirpe de felinos salvajes que vivieron en Oriente Próximo hace aproximadamente 100.000 años y fueron domesticados en la misma región hace unos 10.000. Esto es al menos lo que sostiene un estudio internacional, con participación española, que ha analizado el ADN mitocondrial de un millar de gatos de todo el mundo con el objetivo de trazar un árbol filogenético. Los detalles de la investigación se publican en el número de esta semana de la revista Science.Los felinos domésticos serían, pues, uno de los primeros frutos de la transformación de los cazadores del paleolítico en los agricultores del neolítico. Concretamente, sugieren los investigadores, los gatos silvestres se acercaron al mundo de los humanos en busca de los ratones que a su vez habrían llegado atraídos por los primeros silos de cereales. Los agricultores no tardarían en ver las ventajas de tener a su vera a los inquietos mininos. Y estos, de carácter esquivo en el medio natural, se transformaron enseguida en mascotas mimadas. Luego, cuando los habitantes del Creciente Fértil –desde Irak y Siria hasta Israel y el Líbano– emigraron hacia nuevas áreas, llevaron consigo a sus inseparables compañeros.Desde Egipto hasta ChipreAunque las teorías clásicas sostenían que los gatos fueron domesticados en Egipto hace unos 5.000 años, en 2004 ya se encontraron evidencias –un ajuar funerario con un gato de regalo– de que el proceso se había desarrollado en Chipre, como mínimo, hace 9.000 años.Para analizar los posibles parentescos, los investigadores, coordinados por Carlos Driscoll, del Instituto del Cáncer de EEUU y la Universidad de Oxford, compararon las secuencias del ADN de gatos domésticos de todo el mundo y de cinco subespecies de gatos monteses (Felis sylvestris): gato montés europeo, gato montés de Oriente Próximo, gato montés de Asia central, gato montés de África meridional y gato chino del desierto. La cuestión era compleja porque incluso hoy en día es difícil distinguir morfológica y genéticamente entre algunos gatos caseros y silvestres. Y se siguen cruzando entre ellos.El resultado obtenido del análisis genético fue que el Adán y la Eva de los gatos domésticos vivieron hace 100.000 años y corresponden exactamente a la subespecie Felis sylvestris lybica. Hoy en día aún pueden encontrarse en Israel y la península Arábiga, muy lejos de zonas habitadas por humanos, gatos monteses genéticamente muy similares al gato doméstico, explicó a la agencia Efe uno de los participantes en el trabajo, Miguel Delibes de Castro, investigador del CSIC en la Estación Biológica de Doñana. También hay ejemplares similares en el norte de África.Un apartado específico dedicado a España en el estudio internacional demuestra que los gatos monteses europeos procederían de una población que habría estado refugiada en la península Ibérica durante la última glaciación. En algún momento dado, esas poblaciones “habrían quedado restringidas a la Península, cuando Europa estuvo cubierta de hielo, y luego desde España recolonizaron el continente”, explica Delibes.La Estación de Doñana ha aportado al trabajo material genético de la especie. A los científicos españoles les preocupaba desde hacía tiempo la conservación del gato montés y su relación con los domésticos, dice Delibes. “Como habíamos trabajado conjuntamente con el equipo norteamericano en la genética del lince ibérico, les planteamos un estudio conjunto sobre la genética del gato montés ibérico; esa propuesta inicial se integraría más tarde en un estudio más ambicioso, que es el que ahora se publica”, concluye

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