Ciencia y Biología

MEMORIA DE ELEFANTE

Los elefantes, unidos por el olfato y la memoria en los grandes recorridos
Utilizan el olor de la orina para saber dónde están los miembros de su grupo

ROSA M. TRISTÁN
MADRID.- Los elefantes son capaces de identificar la posición exacta de hasta 30 miembros de su grupo familiar memorizando el rastro de la orina que han dejado sobre la tierra a su paso, según una investigación británica.
Un grupo de investigadores de la Universidad de St. Andrews estudio hasta 36 grupos familiares de elefantes africanos (‘Loxondonta africana’)entre enero y marzo de este año en el Parque Nacional de Amboseli, en Kenia.
Estos elefantes salvajes siempre viajan, cazan y conviven en grandes grupos matriarcales en los que cada uno de sus miembros no debe perderse del resto para poder sobrevivir. A veces, no obstante, se dividen en grupos más pequeños o vagan por un área sin los demás, pero al final siempre se encuentran. La cuestión era averiguar cómo lo lograban.
Los investigadores centraron su estudio en la recogida de muestras de orina de los miembros de una manada. Siempre en días sin lluvias, para que el olor fuera más fuerte, y utilizando toallas de mano que se empapaban en la tierra mojada.
Recogieron muestras de ejemplares que estaban a más de un kilómetros de distancia, del elefante que iba a la cabeza del grupo, de otro que pertenecía a una familia diferente a la que era objeto del estudio y de una hembra del clan. Después situaron la orina de la hembra cerca de sus parientes, pero en un lugar diferente al que tenía que haber estado.
Fue así como descubrieron que los elefantes se mostraban realmente sorprendidos cuando se topaban con el olor de la orina de una hembra que caminaba detrás del resto y, por tanto, no había podido pasar por ahí antes que ellos, según publican en la revista de la Royal Society Science, ‘Biology and Letters’.
También mostraron sorpresa cuando encontraron el rastro olfativo de un miembro de la familia que, en teoría no estaba en la misma área que el resto.
Richard W. Byrne, director de este trabajo, destaca la habilidad de los paquidermos para mantenerse al día de la posición de entre 20 y 30 miembros de su familia sin que ello le genera tensión. “Los seres humanos sólo con estar pendiente de cuatro o cinco en un supermercado ya nos ponemos nerviosos”, reconocía en declaraciones a la BBC.
Byrne, en su trabajo, menciona que quizás la buena memoria de los elefantes no les es tan útil para recordar cosas durante mucho tiempo como para estar siempre al día con mucha información en la cabeza. El estudio fue posible gracias a la colaboración del Servicio de Vida Salvaje de Kenia y el personal del parque Amboseli.
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